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Unwinding M51

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Les bras d'une galaxie spirale grandiose de 60 000 années-lumière de diamètre sont déroulés dans cette transformation numérique du magnifique portrait du télescope spatial Hubble 2005 de M51. En fait, M51 est l'une des nébuleuses spirales originales, ses bras sinueux décrits par une courbe mathématique connue sous le nom de spirale logarithmique, une spirale dont la séparation croît de manière géométrique avec une distance croissante du centre. L'application de logarithmes pour décaler les coordonnées des pixels dans l'image Hubble par rapport au centre de M51 mappe les bras spiraux de la galaxie en lignes droites diagonales. L'image transformée montre de façon spectaculaire que les bras eux-mêmes sont tracés par la formation d'étoiles, bordés de régions de formation d'étoiles roses et de jeunes amas d'étoiles bleues. La galaxie compagnon NGC 5195 (en haut) semble cependant altérer la trajectoire du bras devant elle, et elle-même reste relativement peu affectée par ce déroulement de M51. Aussi connu sous le nom de spira mirabilis, les spirales logarthimiques peuvent être trouvées dans la nature à toutes les échelles. Par exemple, les spirales logarithmiques peuvent également décrire les ouragans, les traces de particules subatomiques dans une chambre à bulles et, bien sûr, le chou-fleur.